Social art research: 'Bolivia, first State of multiple localities'

The Plaza 24 September, Santa Cruz de la Sierra, Bolivia.


Decolonizing Architecture Advance Studies

KKH Royal Institute of Art

Stockholm Sweden

By Rodrigo N. Albornoz



During recent decades, terms meaning ‘living well’ or in Quechua: ‘sumaq kawsay’ have become the conceptual centrepieces of ascendant Indigenous social movements, and have encouraged a Latin American polycentric perspective as an alternative way of thinking and doing, in contrast with the Western duality of ‘centre/margin’, ‘developed/un-developed’, and so on. The regeneration of sumaq kawsay as a new geopolitical, cultural, polycentric and multipolar world is examined through the decolonial practices of Indigenous Andean community-based people, especially farmers. Decolonial thinking and ways of doing in Indigenous communities, seen here as dominant criteria for the methodology, production, structure and transfer of knowledge, have been overshadowed by the extension and limits imposed by Colonialism. Coloniality at large – the current national and global neoliberal economics and policies, democracy, and the unchanged nature of the nation/state– has curtailed but not eliminated the breadth and depth of autonomous Indigenous work in contemporary Latin America. The Coloniality of Power – social stratification – and the Coloniality of Knowledge – social sciences – together with Western Globalisation and its underlying Capitalism, have contributed to eroding the balanced Indigenous knowledge systems based in the Andes. However, they have not destroyed them entirely. Various local communities, currently based in different areas of South America, are recovering this ancient Indigenous knowledge, its languages and traditions, and its ways of ‘living well’, as an alternative mode to Western civilisation. The nascence of a multipolar world is rooted in and emerges from the local, albeit from diverse place-based cultures. The wide spread of precolonial Indigenous cultures across regions and continents has made, past and present, their local place a ‘Glocal’ one, in the globalisation of the local. From an Indigenous Andean perspective of cultural affirmation, this new polycentric world is far from anthropocentric and bipolar, but rather an ‘eco-community-centred’ and ‘pluri-local’ scenario that encompasses a nurturing, respectful, and reciprocal relationship between people and local land.

The understanding of nature as a social being, and the world as a multipolar place, can help us to adopt a different way of thinking, living and doing.

Durante las últimas décadas, los términos que significan "vivir bien" o en quechua: "sumaq kawsay" se han convertido en los centros conceptuales de los movimientos sociales indígenas ascendentes, y han alentado una perspectiva policéntrica latinoamericana como una forma alternativa de pensar y hacer, en contraste con el Dualidad occidental de 'centro / margen', 'desarrollado / no desarrollado', y así sucesivamente. La regeneración de sumaq kawsay como un nuevo mundo geopolítico, cultural, policéntrico y multipolar se examina a través de las prácticas descoloniales de los pueblos indígenas andinos basados en la comunidad, especialmente los agricultores. El pensamiento descolonial y las formas de actuar en las comunidades indígenas, consideradas aquí como criterios dominantes para la metodología, la producción, la estructura y la transferencia de conocimiento, se han visto eclipsados por la extensión y los límites impuestos por el colonialismo. La colonialidad en general, la economía y las políticas neoliberales nacionales y mundiales actuales, la democracia y la naturaleza inalterada de la nación / estado, ha reducido pero no eliminado la amplitud y profundidad del trabajo indígena autónomo en la América Latina contemporánea. La colonialidad del poder - estratificación social - y la colonialidad del conocimiento - ciencias sociales - junto con la globalización occidental y su capitalismo subyacente, han contribuido a erosionar los sistemas equilibrados de conocimiento indígena basados en los Andes. Sin embargo, no los han destruido por completo. Varias comunidades locales, actualmente ubicadas en diferentes áreas de América del Sur, están recuperando este antiguo conocimiento indígena, sus idiomas y tradiciones, y sus formas de "vivir bien", como un modo alternativo a la civilización occidental. La aparición de un mundo multipolar tiene sus raíces y emerge de lo local, aunque de diversas culturas basadas en el lugar. La amplia difusión de las culturas indígenas pre-coloniales en todas las regiones y continentes ha convertido, en el pasado y el presente, su lugar local en un lugar Glocal en la globalización de lo local. Desde una perspectiva indígena andina de afirmación cultural, este nuevo mundo policéntrico está lejos de ser antropocéntrico y bipolar, sino más bien crea un escenario 'centrado en la comunidad ecológica' y 'local' que abarca una relación nutritiva, respetuosa y recíproca entre las personas y su tierra local.

La comprensión de la naturaleza como un ser social, y el mundo como un lugar multipolar, puede ayudarnos a adoptar una forma diferente de pensar, vivir y hacer.


Like many other cities of the South American continent, Santa Cruz de la Sierra in Bolivia was built in the order of the Spanish Colonial style, generated by a grid of blocks with the starting point at the Plaza 24 September. This site, right in the centre of the city, concentrates a collection of unique buildings of great heritage and colonial value. Such institutions physically represent the Colonial Matrix of Power: The Metropolitan Cathedral of Santa Cruz, the Colonial Cabildo Government building, the Parliamentary Brigade, the Social Club 24 September, and the iconic Palace Theatre, today converted into an administrative building for the Municipal Autonomous Government. The Plaza has also been the site of protests and manifestations by Indigenous people in Bolivia since the 1990s, as well as the recent confrontations against Evo Morales’ re-election in November of 2019.

The latter pressure on Morales’ mandate -sparked by a Right Liberal Party supported by OAS and the EU- culminated in the boycott of Evo Morales’ elections for the 4th presidency of the former leader of Bolivia, concluding with the assassinations of many Indigenous people by the Military forces. Thinking about the challenges and difficulties inherent to the process of decoloniality implemented for the last 21 years of Evo Morales’ and Alvaro Garcia Linera’s leadership, the cause of the Indigenous people of Bolivia had gathered so much support among many sectors of society all over the country, as well as criticism from the professional workers and Western European minded population. Nonetheless, the government of the time could no longer ignore the demands put forward by the Indigenous peoples. Presenting the Indigenous movements as a political and social force, the lead of Evo Morales Ayma to the presidency pushed forward the adoption of a new Constitution where the Indigenous communities could finally regain their rights, their territories, and their dignity. On the other hand, the change of the Constitution was also in favour of the re-election of Morales, and was used as an instrument of opposition by the Right Liberal party against the 4th mandate of the President. Under the leadership of Morales-Linera, Bolivia declared itself as a first ‘Pluri-national State;’ a state of many nations, cultures and languages; a state of multiple localities or even ‘Glocal Communities’.

The mandate of Morales-Linera, for the first time in the South American History, recognises the Indigenous ways of doing politics and justice, as well as the injustices committed to the Indigenous peoples, for example, by recognising their historical rights over their territories. Engaging with the challenges of these native communities, and the discussion on coloniality and modernity taken from the theories of Walter Mignolo and Anibal Quijano, the site explores new ways of thinking and becoming that emerge out of the experience of doing decoloniality on site, through government action and social movements.

How and why does coloniality reproduce and perpetuate itself so easily in our thinking, our practices, as well as in our politics and institutions? How can we challenge subjectivity by looking at the colonial structures of power through a ‘delinking’ from the notion of modernity?

Through the analysis of concepts developed by the literature associated with the decolonial turn, and how modernity and coloniality are related -the first as a consequence of the second- this site shows us the implications and confrontations between contemporary thinking and doing in a decolonial way against established Western Neoliberal politics within the colonial countries of South America.

Como muchas otras ciudades del continente sudamericano, Santa Cruz de la Sierra en Bolivia fue construida en el orden del estilo colonial español, generada por una cuadrícula de bloques con el punto de partida en la Plaza 24 de septiembre. Este sitio, justo en el centro de la ciudad, concentra una colección de edificios únicos de gran patrimonio y valor colonial. Dichas instituciones representan físicamente la Matriz de Poder Colonial: la Catedral Metropolitana de Santa Cruz, el edificio del Gobierno del Cabildo Colonial, la Brigada Parlamentaria, el Club Social el 24 de septiembre y el icónico Teatro Palace, convertido hoy en un edificio administrativo para el Gobierno Autónomo Municipal . La Plaza también ha sido el sitio de protestas y manifestaciones de los pueblos indígenas en Bolivia desde la década de 1990, así como los recientes enfrentamientos contra la reelección de Evo Morales en noviembre de 2019.

La última presión sobre el mandato de Morales -parpatado por un Partido Liberal de Derecha apoyado por la OEA y la UE- culminó con el boicot de las elecciones de Evo Morales para la 4ta presidencia del ex líder de Bolivia, concluyendo con los asesinatos de muchos pueblos indígenas por Las fuerzas militares. Pensando en los desafíos y dificultades inherentes al proceso de descolonialidad implementado durante los últimos 21 años del liderazgo de Evo Morales y Álvaro García Linera, la causa de los pueblos indígenas de Bolivia ha reunido tanto apoyo entre muchos sectores de la sociedad en todo el país , así como las críticas de los trabajadores profesionales y la población de mentalidad de Europea Occidental. No obstante, el Gobierno de la época no pudo ignorar las demandas presentadas por los pueblos indígenas. Al presentar a los movimientos indígenas como una fuerza política y social, el liderazgo de Evo Morales Ayma a la presidencia impulsó la adopción de una nueva Constitución donde las comunidades indígenas finalmente pudieron recuperar sus derechos, sus territorios y su dignidad. Por otro lado, el cambio de la Constitución también fue a favor de la reelección de Morales, y fue utilizado como un instrumento de oposición por el Partido Liberal de Derecha contra el cuarto mandato del Presidente. Bajo el liderazgo de Morales-Linera, Bolivia se declaró como el primer "Estado Plurinacional", un estado de muchas naciones, culturas e idiomas; un estado de múltiples localidades o incluso "Comunidades Glocales".

El mandato de Morales-Linera, por primera vez en la historia de América del Sur, reconoce las formas indígenas de hacer política y justicia, así como las injusticias cometidas con los pueblos indígenas, por ejemplo, al reconocer sus derechos históricos sobre sus territorios. Comprometido con los desafíos de estas comunidades nativas, y la discusión sobre la colonialidad y la modernidad (tomada de las teorías de Walter Mignolo y Anibal Quijano) el sitio explora nuevas formas de pensar y convertirse que surgen de la experiencia de hacer decolonialidad en el sitio, a través del gobierno acción y movimientos sociales.

¿Cómo y por qué la colonialidad se reproduce y se perpetúa tan fácilmente en nuestro pensamiento, nuestras prácticas, así como en nuestra política e instituciones? ¿Cómo podemos desafiar nuestra subjetividad al observar las estructuras coloniales de poder a través de una "desvinculación" con la noción de modernidad?

A través del análisis de los conceptos desarrollados por la literatura asociada con el giro descolonial, y cómo se relacionan la modernidad y la colonialidad, la primera como consecuencia de la segunda, este sitio nos muestra las implicaciones y confrontaciones entre el pensamiento contemporáneo y el hacer de una manera descolonial contra estableció la política neoliberal occidental dentro de los países coloniales de América del Sur.


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